RZS rozpoczyna się zapaleniem wnętrza stawów co powoduje niszczenie tkanek i prowadzi do powstania zniekształceń co w konsekwencji skutkuje ograniczeniem ruchomości tkanek i kalectwem.Choroba rozwija się zazwyczaj powoli dając o sobie znać przewlekłymi bólami mięśni, ścięgien i samych stawów. W większości przypadków najpierw atakowane są drobne stawy rąk i nóg (typowe palce butonierkowate, młoteczkowane, typu łabędziej szyjki oraz ulnaryzacja <odchylanie się w stronę łokciowa> nadgarstków i palców).

Co dalej z bolącymi stawami?

Później stan zapalny może obejmować nawet cały organizm uszkadzając narządy wewnętrzne. Rozpoznanie polega głównie na wykonaniu badań radiologicznych czyli zwyczajnych zdjęć rentgenowskich bolących stawów. Uwydatniają one wszystkie ubytki i nadżerki kości oraz pozwalają zaobserwować zwyrodnienia i zrosty kostne będące efektem schorzenia, m.in. typowe dla choroby guzki reumatoidalne.