Reumatoidalne zapalenie stawów nie jest tak naprawdę jedną chorobą lecz ujętym pod jedną wspólną nazwą zbiorem idiopatycznych chorób czyli takich, których powód nie został jeszcze przez medycynę rozpoznany i co za tym idzie, nie jest możliwe bezpośrednie usunięcie przyczyny schorzenia.

Wiadomo tylko, że podstawową rolę w rozwoju wszystkich tych dolegliwości odgrywa nasz własny układ odpornościowy, który za cel bierze zdrowe tkanki organizmu. U części chorych (brak tego czynnika wcale nie wyklucza choroby) RZS zaczyna się pojawieniem tak zwanego czynnika reumatoidalnego we krwi. Są to przeciwciała, które powstają w stawach objętych stanem zapalnym. Kierują się one następnie przeciwko komórkom odpornościowym z reszty ciała. Wywołuje to swojego rodzaju wojnę domową w stawach, której dokładny przebieg nie jest znany ale wiele osób bezbłędnie rozpoznaje jej skutki: reumatoidalne zapalenie stawów.