Zazwyczaj wszystkim nam wydaje się, że wiemy czym jest reumatyzm. Pytając jednak o to lekarza możemy nie usłyszeć jednoznacznej odpowiedzi ani nawet czegoś dla nas zrozumiałego. Stanie się tak ponieważ medycyna już jakiś czas temu porzuciła ten termin ponieważ jest on zbyt nieprecyzyjny. Wrzuca on do jednego worka bardzo różne choroby o przeróżnych przyczynach, różnym przebiegu i zróżnicowanych skutkach długofalowych. Elementem wspólnym dla nich jest jedynie zespół „dolegliwości reumatycznych”. Ten termin jest ogólnie stosowany w medycynie ale tez do pewnego stopnia jest nieprecyzyjny. Oznacza on wszelkie bóle stawowe (samego stawu oraz więzadeł, ścięgien i mięśni do niego przyległych), stany zapalne, zaczerwienienia i wysypki, które w okolicach stawów mogą powstać. Nie różnicuje się jaka choroba miałaby powyższe objawy wykonywać.

Pełnoprawną gałęzią medycyny jest za to reumatologia.Reumatolodzy zajmują się rozpoznawaniem i leczeniem dolegliwości reumatycznych, które nie są spowodowane urazami, przeciążeniem ani wadami wrodzonymi i nabytymi. W definicji tej warto zwrócić uwagę na zastosowanie konstrukcji informującej o tym czym reumatologia się nie zajmuje raczej niż tym co faktycznie jest jej polem zainteresowania. Taki stan rzeczy spowodowany jest przez idiopatyczny charakter dolegliwości reumatycznych – czyli nie wiadomo tak naprawdę co je powoduje.

Reumatolodzy skupiają się zatem na chorobach, w których przebiegu występują problemy ze stawami. Bardzo często nie są to nawet problemy dominujące. Bardzo często przewlekły stan zapalny przenosi się na cały organizm powodując spustoszenie w różnych organach, najczęściej w sercu, nerkach i układzie nerwowym. Lekarze tej specjalności de facto specjalizują się w uogólnionych chorobach tkanek łącznych, jak często nazywa się językiem fachowym reumatyzm. Są oni ekspertami od łagodzenia skutków przewlekłych stanów zapalnych i redukcji komplikacji nimi spowodowanych. Zdecydowana większość tych problemów spowodowana jest nieprawidłowym działaniem układu immunologicznego, który walczy w zasadzie sam ze sobą bez konkretnej przyczyny powodując spustoszenia w tkankach, w których ma to miejsce.

Jeśli uparlibyśmy się na wskazanie jednej choroby, którą można by określić mianem reumatyzmu, byłby to gościec czyli reumatoidalne zapalenie stawów. Ta idiopatyczna choroba jest głównym punktem zainteresowania reumatologów jako problem najczęściej spotykany.